Benjamin Johnston Frances: lo que una mujer puede hacer con una cámara

selling tinytipesViejas colegas. Fotógrafas pioneras nacidas en el siglo XIX
Colita
Fotógrafa

Nació en Rochester, Nueva York, Estados Unidos, en 1864, en el seno de una familia acomodada y culta. Su madre era periodista en el Congreso y escribía sobre política en el Baltimore Sun. Frances tuvo muy claro desde su juventud que quería vivir  su propia vida, alejada de los convencionalismos de la época. Al ser la hija única  entre de varios hermanos, y destacando además por su inteligencia, nunca le negaron nada.

Students_at_Hampton_Institute_Hampton_Virginia_by_Frances_Benjamin_JohnstonEstudió fotografía en París (Academie  Julian) y Washington.  Empezó ilustrando alguno de sus artículos con fotos, y como tantas, sus modelos eran parientes, familia y amigos.

Su primera cámara fue un regalo de George Eastman, (el fundador de la Eastman Kodak Company e inventor del rollo de película, que sustituyó a la placa de cristal, con lo cual consiguió poner la fotografía a disposición de las masas), y  Tomas  Smille, el director de fotografía del Smithonsian, (la institución que alberga el complejo de museos mas grande del mundo),  su maestro en el laboratorio  y manejo de las cámaras  y lentes. Mejor, imposible.

En cuanto a trabajo, su influyente familia tenía las puertas abiertas de la Casa Blanca, y esto se tradujo en que Frances fue “La fotógrafa de la Corte americana” durante cinco administraciones. ( Harrison, Cleveland, McKinley, Roosvelt y Taft).

Antes de dedicarse profesionalmente a la fotografía viajó a Europa, y aprovechando su amistad con Smillie, visitó a todos los grandes fotógrafos de la época, para enriquecer las colecciones del  Smithonsian.

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También su amistad con Eastman le sirvió para adquirir formación fotográfica de base, trabajando en su empresa en Washington, asesorando a los clientes cuando sus cámaras necesitaban reparaciones.

Con este importante bagaje y conectada con la élite social, decidió abrir su propio estudio en 1895, en Washington DC, retratando a sus contemporáneos mas famosos, como Mark Twain, Susan B. Anthony, Booker T. Washington,  el Almirante Dewey, los niños de Roosvelt con sus mascotas…  Las revistas se disputaban sus retratos.

En 1899, tras haber realizado numerosos reportajes sobre las mujeres trabajadoras en los molinos de Nueva Inglaterra, de cerrajeros y mineros, recibió el encargo de documentar la vida cotidiana en las escuelas de Hamton y Tuskeggie en Virginia, los edificios y los estudiantes. Había que mostrar el éxito  y el progreso obtenido  en la educación de la población de color, y  constituyó uno de los reportajes  mas dinámicos de su obra, que se exhibió en Nègre Exposè, en París en 1900.

Frances_Benjamin_Johnston_-_6_girls_in_art_class__drawing_at_easels__Eastern_High_School__Washington__DC__1899Otro de sus grandes logros fue la  exposición de fotografía femenina americana que comisarió  para la Exposición Universal de París  en 1900, reuniendo a las mejores  obras de 29 mujeres de todos los Estados Unidos, con las cuales mantuvo intensa correspondencia, exponiendo 200 obras seleccionadas, que viajaron también a Moscú, San Petesburgo y Londres, y que actualmente se pueden consultar en la Librería del Congreso en Washington.

Frances escribió  toda una serie de artículos  en el Lady’s Home Journal sobre “las más grandes fotógrafas americanas”. Fue una ardiente activista y propagandista de las mujeres fotógrafas,  defensora del papel de éstas en el nuevo arte, que justo comenzaba. Escribió un artículo en el Lady’s Home Journal que tituló “¿Qué puede hacer una mujer con una cámara?” que tuvo una gran difusión entre las mujeres  que pretendían acceder como amateurs o profesionales a este arte emergente.

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Adam_Thoroughgood_House_by_Frances_Benjamin_JohnstonEn 1913  se trasladó  a un nuevo un estudio en Nueva York con su pareja Mattie  Edwards Hewit, una conocida fotógrafa  especializada casas y jardines. Mientras permanecieron juntas, juntas se firmaron  las fotos. ¿Amistad romántica, o amor-pasión? Esta relación profesional-sentimental acaba en 1917. Y al parecer, de forma poco amistosa. Mattie se instaló por su cuenta y siguió retratando jardines.

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La actividad de Frances  era variada, desde el retrato de la heredera millonaria americana Natalie Barney, hasta su provocativo autorretrato, toda una manifestación de independencia feminista, (Falda arremangada enseñando piernas y medias, jarra de cerveza en una  mano y cigarrillo en la otra), las   firmas de tratados de paz,  la exposición Panamericana y el presidente William McKinley antes de ser asesinado, la fábrica del dinero, etcétera.

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A partir de 1910 su trabajo derivó  hacia la arquitectura y el paisaje, temas en los cuales acaba siendo una experta. Se apercibió de que la mayoría de las casas que retrataba, estaban en ruinas, y el paisaje que las rodeaba desaparecía. Era pues una cuestión urgente documentar ese mundo que se desintegraba.

Su colección mas conmovedora fueron las fotos realizadas en 1927 en Frederisckburg, en el viejo Sur, de  las hermosas ruinas de aquellas espléndidas mansiones y jardines  en plena decadencia. El magnífico trabajo que realizó abarcaba desde lujosas y elegantes estancias, pasando por decrépitos almacenes y miserables  casas de obreros.

Frances Benjamin Johnston 8El resultado se exhibió en 1928, y se componía de 247 fotografías  de la región. El material quedó a disposición de arquitectos y técnicos que todavía las consultan. El éxito de la exposición hizo que La Biblioteca del Congreso y La Universidad de Virginia se interesaran  vivamente en el tema, y el Estado de Carolina del Norte la contrató para crear un archivo de la Historia de su Arquitectura. La muestra se llamó “Pictorial Survey-Old Fredericksburg, Virginia-Old Falmouth and Nearby Places”.

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También  en Virginia la contrataron en 1933  para documentar su arquitectura. Y Louisiana sus plantaciones.  Le llovieron, pues los encargo, hasta ocho estados del sur reclamaron sus servicios. Con una condición, todo el material debería depositarse en la Biblioteca del Congreso para su uso público. La nombraron miembro honorario  del American Institute of Architects.

estudioEn sus correrías por el Viejo Sur, se enamoró de la ciudad de Nueva Orleans, y en 1948 dejó Nueva York y se trasladó con su chófer-sirvienta-cocinera de color  Lessie Lee y una secretaria, aficionada a la fotografía, la eficiente  Kay Mills, que en una de las ausencias de Frances  salió huyendo dejando a sus animales desamparados  y robándole todo lo que pudo.

Frances gozaba de un mal carácter crónico, era caprichosa y  prepotente, (no olvidemos sus orígenes de “aristócrata americana”) fue una  mezcla imposible de feminista, reaccionaria, retrógada y radical. Vieja y malévola chantajista. Según soplaba el viento cambiaba los términos de su testamento.

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Ella se  sentía a gusto con los viejos bohemios  del “Vieux Carrè”,  y trabó amistad con el fotógrafo Joseph Woodsen Whitesell, conocido como “Pops” (retratista de celebridades), con el que le gustaba intercambiar viejas historias, mientras  compartían también su afición a la botella.  El ambiente bohemio de Nueva Orleans, su miscelánea de  de libertad, arte y alcohol,  la convirtió en la  ciudad favorita de la vieja  gruñona  e inconformista Frances,  durante los últimos años de su vida.

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Nunca dejó de trabajar y hasta su final en 1952, a  Frances  no le faltaron proyectos. Tenía 83 años, y seguía creyendo en su futuro como  fotógrafa. Su última exposición importante, tuvo lugar en 1947, en el Smithsonian.

Sus fotografías pueden consultarse en el Virginia Museum of Fines Arts, el Baltimore Museum of Art , y en la Biblioteca del Congreso de Estados Unidos.

41AOqckhVYL._SY344_BO1,204,203,200_BIBLIOGRAFIA RECOMENDADA

The Woman Behind the Lens.
La vida y obra de Frances Benjamin Johnston, 1864-1952
por Bettina Berch. University of Virginia Press, 2000

Les Ambassadrices du Progrès.  Photographes americaines a París. 1900-1901

2001 Library of Congress Washington. Smithsonian Institution. Musee D’art Americain Giverny.

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